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Ilha de São Nicolau

Ilha de Cabo Verde, São Nicolau tem 343 km2, para uma largura máxima de 25 km e um comprimento de 50 km, situando-se no barlavento do arquipélago entre São Vicente e Sal. Trata-se uma ilha de origem vulcânica com um relevo muito acidentado. O Monte Gordo, com 1304 metros, é o seu ponto mais elevado.
Atualmente, São Nicolau tem cerca de 13 500 habitantes (2000) e a sede da ilha é Ribeira Brava. Outra localidade conhecida é o Tarrafal.
A ilha de São Nicolau está dividida em dois municípios, São Nicolau e Tarrafal de São Nicolau, desde 2005, depois de anteriormente ter existido apenas um município. Na ilha há três freguesias: Nossa Senhora da Lapa, Nossa Senhora do Rosário e São Francisco.
O município de São Nicolau inclui ainda três ilhas desabitadas, Santa Luzia, Branco e Razo, que em tempos foram administradas pelo município de São Vicente.
A parte oeste da ilha tem mais vegetação, agricultura e população, enquanto o leste é mais árido. Devido ao relevo acidentado, há muito vales em São Nicolau, a maior parte dos quais estreitos e profundos. Apenas no Vale da Fajã, o mais largo, existe atividade agrícola. A agricultura é mesmo a principal atividade económica da ilha, apesar dos grandes períodos de seca que assolam o território. Na década de 40 do século XX, a fome assolou a ilha, o que provocou uma grande vaga de emigração, principalmente em direção a São Tomé e Príncipe.
A produção de café foi um dos primeiros negócios a imperar, seguindo-se o açúcar e as pescas, havendo também uma relevante indústria conserveira. A pesca é atualmente das atividades principais dos habitantes de São Nicolau, assim como o turismo. A ilha tem praias de areia negra e uma grande abundância de peixe, que atrai pescadores de todo o mundo.
A ilha foi descoberta em 1461 e o seu povoamento começou no século XVII, já que se tratava de uma das ilhas de Cabo Verde com mais água. Na altura, a primeira localidade a ser fundada chamava-se Porta do Lapa. No entanto, devido aos frequentes ataques de piratas, a população mudou-se em massa para Ribeira Brava, onde foi construída a fortaleza de Preguiça.
Em Ribeira Brava foi erigido, em 1866, o primeiro seminário do arquipélago que acabou por se tornar uma referência do ensino em Cabo Verde, mesmo para laicos. Ribeira Brava acabou por ser considerada uma referência a nível intelectual da África ocidental. O círculo intelectual de Cabo Verde esteve durante muitos anos sediado em São Nicolau, onde foi criado, em 1936, o movimento literário "Claridade".
O símbolo da ilha é o dragoeiro, planta ornamental que produz resina vermelha.

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