protozoário

Os protozoários são protistas unicelulares, a muitos dos quais falta a parede celular, têm alimentação por ingestão ou absorção de moléculas orgânicas, deslocam-se livremente e produzem estruturas espóricas unicelulares. Existem mais de 40 000 espécies de protozoários vivendo na água, misturados no solo e no interior de outros organismos.
Embora muitos protozoários sejam inofensivos para os humanos, outros são patogénicos, podendo provocar doenças graves. Mais de metade da população da Terra já teve contacto, durante a sua vida, com algum tipo de infeção provocada por protozoários. Entre os mais conhecidos estão as quatro espécies de Plasmodium causadores da malária. Este protozoário, que é transmitido através de um mosquito, já matou mais pessoas que qualquer outro microrganismo. Outro protozoário, o Trypanossoma, causa inflamações no cérebro - doença do sono - que causam a morte. O transmissor é um inseto, uma mosca.
Contudo, nem todas as doenças provocadas por protozoários são transmitidas por insetos. Algumas são transmitidas através de alimentos e da água que foi contaminada pelas fezes. Por exemplo, a Entamoeba histolytica, uma amiba gastrointestinal, é responsável pela desinteria amibiana (diarreia de sangue) que atinge muitos milhões de pessoas.
Há protozoários que são de grande utilidade. Conjuntamente com outros microrganismos, decompõem os cadáveres e reciclam os nutrientes. Muitos deles, heterotróficos, fazem parte do zooplâncton, um importante elemento das cadeias alimentares aquáticas. Alimentando-se de algas microscópicas, convertem os constituintes das algas (alguns dos quais, como, por exemplo, a celulose da parede celular, são nutricionalmente inacessíveis aos animais) num constituinte do próprio protozoário que é digerível por todos os consumidores. É a existência destes seres vivos no trato digestivo dos herbívoros que permite a digestão da celulose.
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