Walt Whitman

Poeta norte-americano nascido em 1819, em West Hills, Long Island. A família mudou-se para Brooklyn quando Whitman tinha quatro anos de idade. Até aos doze anos frequentou a escola oficial e depois trabalhou como aprendiz numa tipografia. Em 1835 trabalhou como impressor em Nova Iorque e no verão do ano seguinte começou a ensinar em East Norwich, Long Island. Entre 1836-38 deu aulas em Hampstead, Babylon, Long Swamp e Smithtown. De 1838 a 1839 editou o semanário Long Islander, em Huntington. Voltou ao ensino depois de participar como jornalista na campanha presidencial de Van Buren (1840-41). Em maio de 1841 regressou a Nova Iorque, onde trabalhou novamente como impressor. Entre 1842-44 editou um jornal diário, Aurora, e o Evening Tatler. Regressou a Brooklyn em 1845, e durante um ano escreveu para o Long Island Star. Whitman tornou-se editor do Daily Eagle de Brooklyn em 1846, mas só ocupou o lugar até 1848. Em fevereiro desse ano partiu com o irmão Jeff para Nova Orleães, onde trabalhou no Crescent. Deixou Nova Orleães em maio do mesmo ano, regressando a Brooklyn através do Mississippi e dos Grandes Lagos. Editou o Freeman de Brooklyn entre 1848-49 e no ano seguinte montou uma tipografia e uma papelaria. No início de julho de 1855 publicou a primeira edição de Leaves of Grass (Folhas de Erva), impressa na Rome Brothers de Brooklyn e cujos custos Whitman suportou. A primeira edição da obra mais importante da sua carreira, que não mencionava o nome do autor, continha apenas 12 poemas e um prefácio. A obra poética de Whitman centra-se na coletânea Leaves of Grass, dado que ao longo da sua vida o escritor se dedicou a rever e completar aquele livro, que teve oito edições durante a vida do poeta. O pai de Whitman morreu a 11 de julho de 1855. No verão seguinte foi publicada a segunda edição de Leaves of Grass (1856), ostentando na capa o nome do seu autor. Na contracapa encontrava-se a saudação de Emerson para o início da carreira de Whitman. O livro foi recebido com entusiasmo por alguns críticos, entre os quais Emerson, mas foi mal recebido pela maioria. Tal não impediu Whitman de continuar a trabalhar em novos poemas para aquela coletânea. A segunda edição de Leaves of Grass era composta por 32 poemas, intitulados e numerados. Entre eles encontrava-se Poem of Walt Whitman, an American, o poema que haveria de chamar-se Song of Myself (Canto de Mim Mesmo). Entre a primavera de 1857 e o verão de 1859 Whitman editou o Times de Brooklyn, e em março de 1860 deslocou-se a Boston para assistir à publicação da terceira edição de Leaves of Grass, da responsabilidade dos editores Thayer & Eldridge. A editora foi à falência em 1861 e a edição, que continha 154 poemas, foi pirateada. Entre 1863-64 trabalhou para o Exército em Washington, servindo entretanto como voluntário em hospitais militares. Regressou a Brooklyn doente e com marcas de envelhecimento prematuro causadas pela experiência da guerra civil. Trabalhou posteriomente como funcionário do Departamento do Interior (1865), testemunhou a segunda investidura de Lincoln, assassinado em abril de 1865, e publicou em maio desse ano o livro Drum-Taps, que continha 53 poemas acerca da guerra civil e da experiência do autor nos hospitais militares. No mesmo ano foi despedido pelo Secretário James Harlan por este ter considerado Whitman autor de um livro indecente (referia-se a Leaves of Grass). Em 1867 foi publicada a quarta edição de Leaves of Grass, com 8 novos poemas. No ano seguinte saiu em Londres uma seleção de poemas da responsabilidade de Michael Rossetti, intitulada Poems by Walt Whitman. A quinta edição de Leaves of Grass (1870-71) teve uma segunda tiragem que incluía Passage to India e mais 71 poemas, alguns dos quais inéditos. Depois de publicar Democratic Vistas, Whitman viajou para Hanover, em New Hampshire (1872). Na universidade de Dartmouth leu As a Song Bird on Pinions Free, posteriormente publicado com um prefácio. A 23 de janeiro de 1873 Whitman sofreu uma paralisia parcial; pouco depois morreu a mãe (23 de maio) e o escritor deixou Washington para se fixar em Camden, New Jersey, com o irmão George. Em 1876 surgiu a sexta edição de Leaves of Grass, publicada em dois volumes. Em agosto de 1880 Whitman reviu as provas da sétima edição de Leaves of Grass, publicada por James R. Osgood, que sob ameaças do Promotor Público teve de suspender a distribuição do livro. A edição só foi retomada dois anos mais tarde por Rees Welsh e depois por David McKay. Incluía 20 poemas inéditos e os títulos definitivos. A ordem dos poemas fora também revista pelo autor. Em 1882 foi ainda publicado o livro Specimen Days and Collect. Os últimos anos de vida de Whitman foram marcados pela pobreza, atenuada apenas pela ajuda de amigos e admiradores americanos e europeus. Em 1884 Whitman adquiriu uma casa em Camden, New Jersey. Quatro anos depois sofreu um novo ataque de paralisia e viu publicados 62 novos poemas sob o título November Boughs (1888). Ainda nesse ano foi publicado Complete Poems and Prose of Walt Whitman. A oitava edição de Leaves of Grass apareceu em 1889, e no ano seguinte o escritor começou a preparar a sua nona edição, publicada em 1892. Whitman morreu no dia 26 de março de 1892 e foi sepultado em Camden, New Jersey. Cinco anos depois foi publicada em Boston a décima edição de Leaves of Grass (1897), a que se juntaram os poemas póstumos Old Age Echoes. Whitman elevou a categoria poética a condição do homem moderno, celebrando a natureza humana e a vida em geral em termos pouco convencionais. Na obra Leaves of Grass, Whitman exprime em poemas visionários um certo panteísmo e um ideal de unidade cósmica que o Eu representa. Profundamente identificado com os ideais democráticos da nação americana, Whitman não deixou de celebrar o futuro da América. Introduziu uma nova subjetividade na conceção poética e fez da sua poesia um hino à vida. A técnica inovadora dos seus poemas, nos quais a ideia de totalidade se traduziu no verso livre, influenciou não apenas a literatura americana posterior, mas todo o lirismo moderno, incluindo o poeta e ensaísta português Fernando Pessoa.
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